Alderdommens gåde

Aldersforsker Bernard Jeune har besøgt og talt med en række af de længstlevende mennesker i verden. 115+ skal man være for at være med i klubben

Alderdommens gåde

Da Jeanne Calment i en alder af 115 år en aften ville ryge en Gauloise sammen med en sygeplejersker på plejehjemmet i Arles i Frankrig, faldt hun ned af trappen og brækkede hoften. Det ville nok tage livet af de fleste i den alder – men ikke Jeanne. Hun blev opereret og levede syv år til, inden hun som verdens hidtil ældste døde i 1997.

Jeanne Calment blev verdensberømt og nød det. Og faktum er, at flere og flere når de 100 år. Siden midten af 1900-tallet er dødeligheden blandt de ældre i Danmark faldet støt med en til to procent om året. Og hvis udviklingen fortsætter i samme takt, kan piger, der bliver født i dag, se frem til at blive op mod 100 år. Drengene lidt mindre. I dag ligger den forventede levetid for kvinder på lidt over 80 og på 76 for mænd.

Læge og aldersforsker Bernard Jeune fra Center for Aldringsforsning på Syddansk Universitet ser ikke nogen biologisk grund til, at udviklingen ikke kan fortsætte. Han mener, at der ikke er nogen sidste frist dato på menneskets livslængde.

"Krise og krige kan sætte en stopper for udviklingen. Men der er intet, der tyder på, at vi i generne er programmeret til en bestemt maksimal livslængde. Dertil kommer, at nye behandlingsformer, mindre tobak og en sundere livsstil i sig medfører et bedre helbred," siger Bernard Jeune.

Eksotiske løgnehistorier

Han er med i et lille, verdensomspændende netværk af aldersforskere, der rejser ud i verden for at dokumentere og tale med de mennesker, der bliver over 115 år. Han har også mødt Jeanne Calment, en livskraftig dame, der var åndsfrisk og rap i replikken lige til det sidste.

Der var ingen tvivl om Jeanne Calments fødselsdato, men faktum er, at mange af de fantastiske historier, man har hørt om aktive og sunde oldinge langt over 100 i eksotiske bjergegne, ifølge Bernard Jeune bygger på fusk. Et godt eksempel er Miguel Carpio Mendietta fra Vilcabamba – en afsides landsby i Andesbjergene, hvor folk skulle blive usædvanligt gamle. Mendietta døde i 1976 – angiveligt i en alder af 130 år. Men ved nærmere undersøgelse viste det sig, at Mendietta mest af alt var god til at overdrive sin alder. Som 61-årig påstod han at være 70. Fem år senere var han pludselig 80 år. Da han døde, havde han nået den ærværdige alder af 130 år, selv om han i virkeligheden kun var 91 år.

"Sandheden er, at det er i de udviklede lande, folk lever længst. Vesteuropa, USA, Canada, Australien og Japan fører an," fortæller Bernard Jeune.

Læs mere: Lone Kühlmann: Drømmen om udødelighed

Gåden om det lange liv

Nu skulle man så tro, at Bernard Jeune skulle have fundet svaret på gåden om det lange liv. Men så enkelt er det ikke.

"Ser man på de 20 over 115 år, som vi har mødt og dokumenteret alderen på, er variationen meget stor. Nogle som Jeanne Clement er vokset op i velhavende familier og har ikke behøvet arbejde. Andre er født af fattige forældre, har arbejdet hårdt og har fået op til 15 børn. To afro-amerikanere var f.eks. døtre af frigivne slaver, mens en tredje var datter af en rig plantageejer i samme område.

Det ser heller ikke ud til, at de har levet specielt sundt set med moderne øjne. Og to af dem - Jeanne Clement og dansk-amerikaneren Chris Mortensen - har røget det meste af livet, dog uden at inhalere. Men der er også fællestræk. Og det, der mest springer i øjnene, er, at 19 ud af 20 er kvinder. Et andet fællestræk er, at ingen af de 20 på 115+ var overvægtige, og 18 ud af de 20 havde ikke røget.

"Vi ved fra dyremodeller, at smalkost forlænger livet. Hvis mus får en spartansk men tilstrækkelig kost lever de betydeligt længere, og noget tyder på, at det også gælder for aber og måske også for mennesker."

Gode gener har også været brugt som en forklaring. Men generne kan ikke forklare alt. "Vi ved eksempelvis, at enæggede tvillinger langt fra lever lige længe."

Forskerne har i mange år ledt efter de gener, der kan reparere på kroppens funktioner. Forståelsen af disse gener kan måske i fremtiden bidrage til at forebygge ældresygdomme. Men Bernard Jeune advarer mod at manipulere med generne for at forlænge livet. Meget tyder på, at balancen mellem alder og kræft er hårfin, og at man risikerer at øge kræftrisikoen, hvis man forrykker balancen. Og måske er det ikke altid lykken at blive så gammel. I hvert fald ikke hvis det går ud over livskvaliteten. Bernard Jeune mener imidlertid ikke, at de to ting strider mod hinanden - tværtimod.

"Hvis man forbedrer livskvaliteten, forlænger man også livet. En ny undersøgelse i Danmark viser, at den raske levetid er blevet længere samtidig med, at dødeligheden er faldet. Ser man på de 20 på over 115 år i vores lille samling, var de selvfølgelig skrøbelige. Men kun et fåtal var demente, og flertallet kom først på plejehjem efter de 100 år. Dertil kommer - og det er måske en vigtig del af hemmeligheden bag det lange liv - at de alle havde et godt humør og en stærk vilje til at leve trods modgang i tilværelsen.

Læs mere: Vil du leve længe så bevar nysgerrigheden

Ældst af alle

Jeanne Calment er verdens hidtil længstlevende menneske. Hun blev 122 år og var en legende i Arles i Frankrig. "Jeg har ventet 110 år på at blive berømt. Jeg forventer selvfølgelig at nyde det så længe som muligt," sagde hun. Hun var 1,40 høj og vejede 40 kg. Hun overlevede sin mand, sit barn og sit barnebarn. Hun klarede sig selv, indtil hun blev 110, elskede god chokolade og røg hver dag et par cigaretter – dog uden at inhalere.

Tip-tip oldemor

Amerikanske Sarah Knauss blev 119 år. Hendes far var kulminearbejder. Hun nåede at blive tip-tip oldemor, inden hun døde, og hendes datter nåede at flytte ind på samme plejehjem som hende. Ligesom Jeanne var hun storforbruger af chokolade. Det gode humør havde hun de to også tilfælles. Ingen af hendes slægtninge kan huske, at hun nogensinde har skældt ud på nogen eller virket stresset. Hun hadede grøntsager.

Læs mere: Ensomhed i alderdommen

Den enlige dansk-amerikaner

Christian Mortensen er sandsynligvis den mand i verden, der har levet længst. Han blev født i Skaarup ved Skanderborg i 1882, emigrerede til USA i 1905 og døde som 115-årig på et dansk plejehjem i Californien. Da Bernard Jeune besøgte Chris Mortensen blev han især glad for den store æske danske cigarer, som Bernard Jeune havde med til ham. Han havde røget siden han var 20 år.

DERFOR LEVER KVINDERNE LÆNGST:

Der er mange teorier om, hvorfor kvinder lever længst. En af dem er, at kvinder har to X-kromosomer, mens mænd har et X og et Y. Er der noget galt med det ene X-kromosom mener man, at det andet kan tage over. En anden teori er, at de kvindelige kønshormoner har en beskyttende virkning, og endelig går kvinderne tidligere til læge end mændene. Og når de bliver syge, er de tilsyneladende sejere og bedre til at overleve.

TRE GODE FIF TIL ET LANGT LIV:

  • Hold dig væk fra tobakken
  • Hold vægten nede
  • Hold humøret oppe


Få de seneste artikler direkte i din indbakke